Estados Unidos depende de China para abastecerse de animales de investigaci贸n, lo que ha vuelto a
encender los llamados para contar con una 鈥渞eserva estrat茅gica de monos鈥.

Por Sui-Lee Wee
New York .28 de febrero de 2021. Mark Lewis estaba desesperado por encontrar monos. Millones
de vidas humanas corr铆an peligro en todo el mundo.

Lewis, el director ejecutivo de Bioqual, era el responsable de suministrar los monos de laboratorio a
las farmac茅uticas como Moderna y Johnson & Johnson, las cuales necesitaban animales para
desarrollar sus vacunas contra la COVID-19. Sin embargo, el a帽o pasado, cuando el coronavirus
arras贸 en Estados Unidos, en el mundo casi no hab铆a monos criados especialmente para este
prop贸sito.

Ante la falta de suministro de monos para fines cient铆ficos, los cuales pueden costar m谩s de 10.000
d贸lares cada uno, casi una decena de empresas tuvieron que hacer todo lo posible por encontrar
este tipo de animales en la parte m谩s 谩lgida de la pandemia.

鈥淧erdimos trabajo porque no pudimos proveer los animales en ese periodo鈥, dijo Lewis.

El mundo necesita monos, primates con un ADN muy parecido al de los humanos, para desarrollar
vacunas contra la COVID-19. No obstante, una prohibici贸n reciente a la venta de vida salvaje
procedente de China, el principal proveedor de animales de laboratorio, ha exacerbado una escasez
mundial provocada por la demanda inesperada a causa de la pandemia.

La m谩s reciente escasez ha revivido el debate en torno a la creaci贸n de una reserva estrat茅gica de
monos en Estados Unidos, una reserva de emergencia similar a las de petr贸leo y granos que
mantiene el gobierno.

Debido a que las nuevas variantes del coronavirus amenazan con volver obsoleto el lote actual de
vacunas, los cient铆ficos se apresuran para encontrar nuevas fuentes de monos y Estados Unidos
reeval煤a su dependencia de China, un rival con sus propias ambiciones biotecnol贸gicas.

La pandemia ha dejado claro el control que tiene China sobre el suministro de los productos de
emergencia, entre ellos las mascarillas y los f谩rmacos que necesita Estados Unidos en una crisis.

Los cient铆ficos estadounidenses han buscado tanto en instalaciones privadas como en las que
reciben financiamiento gubernamental del sureste de Asia y Mauricio, una diminuta isla al sureste
de 脕frica, un suministro de sus sujetos de estudio preferidos, los macacos Rhesus y macacos
Cynomolgus, tambi茅n conocidos como macacos de cola larga.

Sin embargo, ning煤n pa铆s puede compensar el suministro de China. Antes de la pandemia, en 2019,
China suministr贸 m谩s del 60 por ciento de los 33.818 primates, en su mayor铆a macacos Cynomolgus,
importados a Estados Unidos, de acuerdo con estimados de analistas que se basaron en datos de los
Centros para el Control y la Prevenci贸n de Enfermedades.

Estados Unidos tiene hasta 25.000 monos de laboratorio 鈥攅n su mayor铆a macacos Rhesus de cara
rosada鈥 en sus siete centros de primates. Desde que empez贸 la pandemia, entre 600 y 800 de esos
animales han sido sujetos de investigaci贸n del coronavirus.

Seg煤n los cient铆ficos, los monos son los espec铆menes ideales para investigar las vacunas contra la
COVID-19 antes de que sean probadas en humanos. Los primates comparten m谩s del 90 por ciento
de nuestro ADN y gracias a su biolog铆a se les pueden hacer pruebas con hisopos nasales y escanear
los pulmones. Los cient铆ficos aseguran que es casi imposible encontrar un sustituto para probar las
vacunas contra la COVID-19, aunque los f谩rmacos como la dexametasona, el esteroide que us贸 el
expresidente Donald Trump para tratarse, se han probado en h谩msteres.

En el pasado, Estados Unidos recurri贸 a India para el suministro de macacos Rhesus. Pero en 1978,
India interrumpi贸 sus exportaciones despu茅s de que la prensa india inform贸 que los monos se
usaban en pruebas militares en Estados Unidos. Las empresas farmac茅uticas buscaron una
alternativa.

Al final llegaron a China.

La pandemia alter贸 lo que hab铆a sido una relaci贸n de d茅cadas entre los cient铆ficos estadounidenses y
los proveedores chinos.

鈥淓l cierre del mercado chino oblig贸 a todo el mundo a recurrir a un menor n煤mero de animales
disponibles鈥, dijo Lewis.

Durante a帽os, varias compa帽铆as a茅reas, incluidas las principales estadounidenses, tambi茅n se han
negado a transportar animales utilizados en la investigaci贸n m茅dica debido a la oposici贸n de los
activistas de los derechos de los animales.

Mientras tanto, el precio de un mono cynomolgus se ha duplicado con creces con respecto a hace un
a帽o, superando ampliamente los 10.000 d贸lares, seg煤n Lewis. Los cient铆ficos que investigan la cura
de otras enfermedades, como el alzh茅imer y el sida, afirman que su tarea se ha retrasado, ya que los
investigadores del coronavirus tienen la prioridad para trabajar con los animales.

A causa de la escasez, cada vez m谩s cient铆ficos estadounidenses han empezado a pedirle al gobierno
que garantice un suministro constante de los animales.

Skip Bohm, subdirector y jefe de veterinaria del Centro Nacional de Investigaci贸n de Primates de la
Universidad de Tulane, ubicado a las afueras de Nueva Orleans, se帽al贸 que el debate en torno a una
reserva estrat茅gica de monos comenz贸 hace unos diez a帽os entre los directores de los centros
nacionales de investigaci贸n de primates. Sin embargo, nunca se cre贸 una reserva debido a la
cantidad de dinero y el tiempo necesarios para iniciar un programa de reproducci贸n.

鈥淣uestra idea era algo parecido a una reserva estrat茅gica de petr贸leo, en el sentido de que hay
mucho, pero mucho combustible por ah铆 que solo se usa en caso de emergencia鈥, dijo Bohm.
Sin embargo, con el descubrimiento de nuevas variantes del virus que podr铆an reiniciar la carrera
para obtener una vacuna, los cient铆ficos aseguran que el gobierno debe tomar medidas de inmediato
a fin de crear la reserva.

鈥淟a reserva estrat茅gica de monos es justo lo que necesitamos para enfrentar a la covid y
simplemente no la tenemos鈥, opin贸 Keith Reeves, investigador principal del Centro de Virolog铆a e
Investigaci贸n de Vacunas de la Escuela de Medicina de la Universidad de Harvard.

No obstante, una s贸lida reserva estrat茅gica tal vez no pueda satisfacer la demanda estratosf茅rica de
animales de laboratorio, como se han percatado los investigadores de China. Incluso con una reserva
de unos 45.000 monos bajo el control del gobierno, los investigadores de China afirman que tambi茅n
batallan con la escasez.

A menudo, los investigadores recolectan cientos de muestras de un solo mono, cuyos tejidos pueden
estar congelados durante a帽os y estudiarse durante largos periodos. Los cient铆ficos aseguran que
aprovechan al m谩ximo cada animal, pero los monos infectados con COVID-19 no pueden regresar a
vivir con otros animales sanos y a la postre deben ser sacrificados.

En enero, Shen Weiguo, director general del Grupo de Capital Riesgo Tecnol贸gico de Shangh谩i,
declar贸 a los legisladores locales que tres grandes empresas biom茅dicas de la ciudad necesitaban, y
no ten铆an, 2750 monos de investigaci贸n el a帽o pasado, seg煤n un informe de los medios de
comunicaci贸n estatales. Se espera que el d茅ficit crezca un 15 por ciento anual en los pr贸ximos cinco
a帽os, dijo Shen.

Hubei Topgene Biotechnology cr铆a monos para su propia investigaci贸n y para la exportaci贸n.
Anteriormente, Estados Unidos era su principal destino de exportaci贸n, pero actualmente la
empresa no tiene suficientes animales para realizar sus propios experimentos, dijo Yan Shuo,
director de ventas.

鈥淎hora, ni siquiera es una cuesti贸n de dinero鈥, dijo Yan. 鈥淣i siquiera tenemos monos para vender en
el extranjero鈥.

Skip Bohm, director asociado del centro de Tulane, ha impulsado la creaci贸n de una reserva
estrat茅gica de monos.
Estados Unidos tiene siete centros de investigaci贸n de primates a nivel nacional, donde los animales,
cuando no participan en investigaciones, viven en colonias con acceso al exterior y actividades de
enriquecimiento. Las instalaciones est谩n afiliadas con universidades y financiadas por los Institutos
Nacionales de Salud. Desde hace a帽os, los activistas que defienden el bienestar de los animales han
acusado a los centros de cometer abusos, como separar a las cr铆as de sus madres.

Matthew R. Bailey, presidente de la Asociaci贸n Nacional de Investigaciones Biom茅dicas, coment贸
que se estaba preparando para presentar el problema de la escasez de monos al gobierno de Biden.
Bailey mencion贸 que la decisi贸n que tom贸 China al inicio de la pandemia de detener las
exportaciones 鈥減robablemente fue una maniobra prudente de emergencia鈥, pero sugiri贸 que China
podr铆a volver a exportar porque ahora se sabe c贸mo se propaga el virus.

El Ministerio del Exterior de China declar贸 que la prohibici贸n no ten铆a blancos espec铆ficos, ni
especies ni pa铆ses.

鈥淓n cuanto mejore la situaci贸n internacional y se cumplan las condiciones para importar y exportar,
China sopesar谩 a detalle aprobar la reanudaci贸n de las importaciones y exportaciones y otras
actividades relacionadas鈥, dijo el ministerio en un comunicado.

Los expertos dijeron que Estados Unidos ten铆a que asumir cierta responsabilidad por no tener
suficientes monos de investigaci贸n.
La investigaci贸n en el laboratorio de Tulane ha llevado a la creaci贸n de medicamentos y vacunas.

El Laboratorio Regional de Biocontenci贸n del Centro de Primates de Tulane. Como las nuevas
variantes del coronavirus amenazan con dejar obsoleto el actual lote de vacunas, los cient铆ficos se
apresuran a encontrar nuevas fuentes de monos para la investigaci贸n.
El Laboratorio Regional de Biocontenci贸n del Centro de Primates de Tulane. Como las nuevas
variantes del coronavirus amenazan con dejar obsoleto el actual lote de vacunas, los cient铆ficos se
apresuran a encontrar nuevas fuentes de monos para la investigaci贸n.
Los presupuestos de los centros nacionales de primates se han mantenido estables o han disminuido
durante m谩s de una d茅cada. Koen Van Rompay, experto en enfermedades infecciosas del Centro
Nacional de Investigaci贸n de Primates de California, dijo que el gobierno federal pidi贸 al centro que
ampliara sus colonias de cr铆a hace unos diez a帽os, pero no le dio m谩s fondos, por lo que al final la
colonia se redujo.

鈥淟o que hicimos en varios casos fue dar a nuestras hembras un control de la natalidad鈥, dijo Van
Rompay. 鈥淎s铆 nac铆an menos cr铆as en primavera鈥.

En un panel organizado por los Institutos Nacionales de Salud en diciembre de 2018, los cient铆ficos
discutieron los desaf铆os que enfrenta el suministro de primates de Estados Unidos. Entonces se tom贸
conciencia de que 鈥渟i China decide cerrar el grifo, estaremos en graves problemas鈥, dijo Jeffrey
Roberts, director asociado del Centro Nacional de Investigaci贸n de Primates de California.

Los asistentes 鈥渃oincidieron en que la necesidad de criar macacos cynomolgus en el pa铆s es esencial
y podr铆a poner en peligro la investigaci贸n biom茅dica en Estados Unidos en su conjunto, si no se
satisface鈥, seg煤n un informe de la reuni贸n. 鈥淗icieron hincapi茅 en que quiz谩s ya sea demasiado tarde
para abordar esta necesidad, pero sin duda lo ser谩 dentro de unos meses鈥.

(foto 1 leyenda)

El laboratorio de Tulane es uno de los siete centros nacionales de investigaci贸n con primates.
Cuando no participan en una investigaci贸n, los monos viven en colonias con acceso al aire libre y
actividades beneficiosas.
(FOTO 2 LEYENDA)
Skip Bohm, director asociado del centro de Tulane, ha impulsado la creaci贸n de una reserva
estrat茅gica de monos.

(foto 3 leyenda)
Estados Unidos tiene hasta 25.000 monos de laboratorio en sus siete centros de primates. La
mayor铆a son macacos Rhesus de cara rosada, como estos de Tulane.

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